Donald Alexander Smith, Λόρδος Strathcona και Mount Royal

Ο Donald Alexander Smith γεννήθηκε στο Forres της Σκωτίας την 6η Αυγούστου 1820. Μπήκε σε μια εποχή πρωτόγνωρων αλλαγών και επινοητικότητας. Ύστερα από ένα αρκετά ταπεινό ξεκίνημα, ο Donald Smith επρόκειτο να γίνει μια ηγετική φυσιογνωμία στην εξέλιξη του Καναδά και με τον τρόπο αυτό, έγινε ένας αυτοδημιούργητος εκατομμυριούχος. Εν ολίγοις, ήταν ένας αξιόλογος άνθρωπος.

Donald Alexander Smith

Donald Alexander Smith

Τα όνειρα και οι φιλοδοξίες του Donald είχαν διαμορφωθεί από νεαρή ηλικία από τους θείους του, Robert και John, οι οποίοι δούλευαν στον Καναδά για την εταιρεία Hudson Bay. Οι ιστορίες τους για περιπέτειες και ο ενθουσιασμός του θα τον παρασύρουν μακριά από τη Σκωτία και τη δουλειά του στο δικηγορικό γραφείο Watson όπου έκανε αντίγραφα νομικών κειμένων. Εντάχθηκε στην εταιρεία Hudson Bay και άφησε τη Βρετανία στις 16 του Μάη του 1838, σαλπάροντας με μια αίσθηση προσμονής, προθυμίας και ελπίδας.

Ο Donald είχε προσληφθεί ως μαθητευόμενος υπάλληλος από την εταιρεία Hudson Bay, η οποία την εποχή εκείνη είχε υπό την κατοχή της σημαντικές εκτάσεις γης στον Καναδά. Είχε τοποθετηθεί στη θέση εμπορικών συναλλαγών του Ταντουσάκ στο Κεμπέκ που περιελάμβανε του όχι περισσότερο από ένα περιστασιακό σπίτι. Ήταν ένα αυστηρό και απαιτητική περιβάλλον που ήταν ιδιαίτερα αφιλόξενο κατά τους χειμερινούς μήνες και μια τέτοια εμπειρία επρόκειτο να διαμορφώσει το χαρακτήρα του Donald . Η δουλειά του ήταν να εκτιμήσει γούνες και να αναλύσει τις διάφορες συναλλαγές στους χρηματοοικονομικούς λογαριασμούς. Το ταλέντο του ήταν εμφανές στην εταιρεία και ο ίδιος σταθερά ανήλθε στην ιεραρχία: Το 1855 διαχειρίστηκε την περιοχή του Εσκιμώων· το 1862 έγινε κύριος παράγοντας της εταιρείας· το 1871 επικεφαλής επίτροπος· το 1874 επίτροπος γης και τελικά διοικητής της εταιρείας Hudson Bay το 1886.

Καναδέζικος Διηπειρωτικός Σιδηρόδρομος

The Final Spike

The Final Spike

Αναμφισβήτητα ένα από τα μεγαλύτερα κατορθώματα του Donald, ωστόσο, ήταν πέρα από τα όρια της Εταιρείας Hudson Bay. Ο Donald Smith έπαιξε σημαντικό ρόλο στο φιλόδοξο και τολμηρό έργο της οικοδόμησης ενός πρωτοποριακού διηπειρωτικού σιδηρόδρομου από Μόντρεαλ στο Βανκούβερ πάνω στην ακτή του Ειρηνικού.

Σε αυτό το κολοσσιαίο εγχείρημα, ο Donald ήταν και διευθυντής της κοινοπραξίας και κύριος μέτοχος. Το όραμα και η επιμονή του σε αυτήν τη διορατική προσπάθεια να τον έκαναν να κερδίσει το δικαίωμα να φέρει στην κυκλοφορία την τελευταία ακίδα της σιδηροδρομικής γραμμής την 7η Νοεμβρίου του 1885· μια ιεροτελεστία που επαναλαμβάνεται ακόμη και σήμερα και που απεικονίζει τον αντίκτυπο του αυτού του επιτεύγματος. Ο σιδηρόδρομος αυτός άνοιξε το βορειοδυτικό Καναδά για το εμπόριο, τη βιομηχανία και τους εποίκους μειώνοντας τη διαδρομή Μόντρεαλ-Βανκούβερ από δύο εβδομάδες στις δυόμιση ημέρες.

Ένας Άνθρωπος Ουσίας

Κατά τη διάρκεια της περιόδου αυτής έγινε επίσης ένα πολύ οξυδερκής και έξυπνος επενδυτής και ανέπτυξε ένα σημαντικό χαρτοφυλάκιο μετοχών. Το μέγεθος του επιρροής και της δύναμης του αποδείχθηκε ίσως μέσω της διευθυντικής του ιδιότητας στην Τράπεζας του Μόντρεαλ το 1872 και με το να γίνει ο πρόεδρος της Τράπεζας το 1886. Σε αυτό το στάδιο ήταν σίγουρα ένας άνθρωπος ουσίας και μια κορυφαία μορφή στο Μόντρεαλ του Καναδά κατά την ευρύτερη έννοια. Το 1896, ωστόσο, επρόκειτο να επιστρέψει στο Λονδίνο και το Ηνωμένο Βασίλειο, προκειμένου να αναλάβει μια θέση ως Ύπατος Αρμοστής, εκπρόσωπος ουσιαστικά του Καναδά στο Ηνωμένο Βασίλειο, μια θέση που θα παραχωρούσε μόνο στην ηλικία των 90. Η δια βίου εργασία του και η ένδοξη καριέρα του αναγνωρίστηκαν δημόσια το 1895, όταν του απονεμήθηκε ο Ιππότης Μεγαλόσταυρος του Αγίου Μιχαήλ και του Αγίου Γεωργίου. Επρόκειτο, επίσης, να εισέλθει στο σώμα ευπατριδών το 1897, όταν του απενεμήθη ο τίτλος του Λόρδου Strathcona στα Argyll και Mount Royal στο Κεμπέκ και τον Καναδά.

Lord Strathcona with friends and family outside Glencoe House circa 1905

Lord Strathcona with friends and family outside Glencoe House circa 1905

Donald Alexander Smith: Ο Άνθρωπος

Όπως ήταν αναμενόμενο, υπάρχει μια μεγάλη βιβλιογραφία που έχει γραφτεί πάνω στα επιχειρησιακά επιτεύγματα του Donald Smith, που ήταν πολλά και εντυπωσιακά στη φύση τους. Πρέπει να ληφθεί μέριμνα έτσι ώστε να μην παραβλέψουμε άλλες πτυχές του ζωής του, καθώς η επιχειρηματική του σταδιοδρομία καταδεικνύει μία μόνο πτυχή της προσωπικότητάς του. Το φιλανθρωπικό έργο του ήταν εύκαρπο και ο ίδιος έκανε δωρεές σε πολλά ιδρύματα από το Ballachulish & Glencoe Shinty Club έως το Ταμείο του Νοσοκομείου King Edward. Μια σειρά από δωρεές που αξίζουν να σημειωθούν, όπως καταδεικνύει η μία πλευρά του χαρακτήρα του Donald, είναι οι δωρεές του στο Πανεπιστήμιο McGill στο Μόντρεαλ. Χαρακτηριστικά, ένιωσε έντονα ότι οι γυναίκες θα πρέπει να έχουν την ευκαιρία να συμμετέχουν στην τριτοβάθμια εκπαίδευση και απένειμε ένα κληροδότημα των $ 50.000 το 1884 ειδικά για να χρηματοδοτήσει την εκπαίδευση των γυναικών. Πράγματι, ο ίδιος συμμετείχε στο Διοικητικό Συμβούλιο του Πανεπιστημίου και το 1899 διόρισε την πρώτη γυναίκα πρύτανη, την Hilda Oakley, στο Πανεπιστήμιο.

Ενδέχεται να συγχωρεθούμε που παραλείψαμε να εξετάσουμε την πιο προσωπική πλευρά του Donald Smith καθώς τα επιτεύγματά του φαίνεται να επισκιάζουν όλα τα άλλα. Όσον αφορά την εμφάνιση, ένας παρατηρητής, ο McClintock, τον Αυγ 1860 σχολίασε την εμφάνιση του Donald, “ήταν περίπου σαράντα ετών, περίπου πέντε πόδια δέκα ίντσες υψηλός, με μακριά αμμώδη μαλλιά, μια φουντωτή κόκκινη γενειάδα και πολύ παχύ κόκκινο φρύδια”. Αυτός ο πολύ κέλτικος κόκκινο χρωματισμός θα εξασθενούσε σ’ έναν πολύ διακεκριμένο λευκό.

“Παίρνω το πρωινό μου στις 9 π.μ. και το βραδινό μου στις 9 μ.μ. και αυτό μου δίνει καθημερινά έντεκα ώρες για να δουλέψω”

Λόρδος Strathcona

“Ένας από τους επισκέπτες του είπε ότι τον βρήκε να είναι ένας απλός τζέντλεμαν, λαμπρός και πρόσχαρος, καλά διαβασμένος, επιδιώκοντας να σας κάνει τη ζωή εύκολη, έτοιμος και πρόθυμος για την συνήθη κουβεντούλα, για αυτό το λίγο χιούμορ που λαμπρύνει την ημέρα ή το βράδυ”

Αποσπάσματα από το άρθρο ‘All our Yesterdays’ από τον Edgar Andrew Collard, εφημερίδα, εκτύπωση της 9ης Απριλίου 1955

Ήταν σχολαστικός στις συνήθειες του και έτρωγε με φειδώ πιστεύοντας ότι έτσι διατηρούσε ένα μυαλό σε εγρήγορση και λογικό και ότι αυτό ήταν το μυστικό για υγεία και μακροζωία. Ζούσε και ανέπνεε ξεκάθαρα το έργο του. Ο Donald Alexander Smith, ο λόρδος Strathcona, πέθανε σε ηλικία 93 ετών την 21η Ιανουαρίου 1914. Συλλυπητήρια μηνύματα στάλθηκαν από πολλούς συμπεριλαμβανομένου και του ίδιου του βασιλιά. Ο σερ Wilfred Laurier, πρώην πρωθυπουργός του Καναδά συνόψισε ίσως τα συναισθήματα πολλών:

“Δεν νομίζω ότι υπήρξε κάποιος Καναδός του οποίου η απώλεια προκάλεσε τόσο βαθιά και τόσο παγκόσμια θλίψη. Τον θρήνησαν η Αυτού Μεγαλειότητα, οι Αρχές του εμπορίου και οικονομικών στο Λονδίνο στις οποίος εξίσου ο ίδιος απέδειξε τον εαυτό του, ο φτωχός του Λονδίνου για τη γενναιοδωρία του, ο λαός της Σκωτίας, με τον οποίο διατηρούσε στενές σχέσεις έως το τέλος, και οι Καναδοί, της υψηλής και χαμηλής τάξης, πλούσιους και φτωχούς, ανεξαρτήτως φυλής ή θρησκείας.”

Sir Wilfred Laurier, πρωθυπουργός του Καναδά 1896-1911

“Ο καλύτερος τρόπος για να ζήσεις σε μεγάλη ηλικία είναι να μη σκέπτεσαι καθόλου την ηλικία, αλλά να προχωράς κάνοντας τη δουλειά σου.”

Λόρδος Strathcona, ηλικίας 91 ετών